Fakten zur Forschung am fetalen Gewebe und warum es so umstritten ist

Die Trump Administration gab gestern bekannt, dass sie die gesamte Forschung an den National Institutes of Health (NIH) einstellt, bei der es um die Verwendung von menschlichem fetalen Gewebe geht, das bei Wahlabtreibungen gewonnen wurde. Sie hat sich auch dafür entschieden, einen langfristigen Vertrag mit der University of California, San Francisco (UCSF), der gestern ausgelaufen ist, nicht zu verlängern, um Mittel für solche Forschungen an der Universität bereitzustellen.

In einer Erklärung, die der Gesundheit zur Verfügung gestellt und online veröffentlicht wurde, sagte UCSF-Kanzler Sam Hawgood, dass die Universität “entschieden gegen” die Entscheidung der Regierung ist, die Forschung an fetalem Gewebe am NIH einzustellen. “Die Bemühungen der Verwaltung, diese Arbeit zu behindern, werden die wissenschaftliche Entdeckung und die Fähigkeit, wirksame Behandlungsmethoden für schwere und lebensbedrohliche Krankheiten zu finden, untergraben”, fügte er hinzu.

Die Entscheidung, die Mittel für die UCSF zu kürzen und die Forschung an fetalem Gewebe innerhalb der NIH zu verbieten, wird von Anti-Abtreibungsgruppen gelobt, aber von vielen Wissenschafts- und Gesundheitsorganisationen kritisiert. Was genau ist Forschung am menschlichen fetalen Gewebe und warum wird sie für die moderne Medizin als so wichtig angesehen? Hier sind die Fakten, die Ärzte und Wissenschaftler Ihnen mitteilen wollen.

Warum wird fetales Gewebe in der Forschung verwendet?
Bereits in den 1930er Jahren entdeckten Wissenschaftler, dass Zellen und Gewebe von menschlichen Föten und Embryonen für medizinische Studien nützlich sein können, um beispielsweise neue Medikamente zu testen oder zu verstehen, wie menschliches Gewebe auf bestimmte Reize reagieren könnte. Da fetale Zellen oft noch undifferenziert sind (d.h. sie haben sich nicht zu bestimmten Zelltypen wie Nervenzellen oder Blutzellen entwickelt), können sie in vielen verschiedenen Forschungsbereichen breit eingesetzt werden.

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“Forscher verwenden fetales Gewebe, um Zellkulturen herzustellen, auch Zelllinien genannt, die in einer Laborumgebung über sehr lange Zeiträume, in einigen Fällen unbegrenzt, gehalten werden können”, erklärt ein Bericht des Congressional Research Service aus dem Jahr 2015. “Kultivierte Zellen ahmen viele der Eigenschaften nach, die sie in einem lebenden Körper haben, und können daher als Modell für Forscher verwendet werden, die grundlegende biologische Prozesse untersuchen.”

In einigen Fällen führen die Forscher Experimente am fetalen Gewebe selbst durch (z.B. um mögliche Ursachen von Geburtsschäden zu untersuchen). In anderen injizieren sie fetale Zellen in Mäuse, um deren Körper und Immunsystem menschlicher zu machen.

Das NIH unterstützt diese Art von Forschung seit den 1950er Jahren, so der Kongressbericht, und es war geplant, im Jahr 2016 77 Millionen Dollar für die Forschung an fetalem Gewebe auszugeben. Menschen, die sich dieser Forschung widersetzen, behaupten, dass Wissenschaftler kein fetales Gewebe verwenden müssen und dass Computermodelle oder tierisches Gewebe akzeptable Alternativen sein können. Aber die Anhänger sind anderer Meinung.

“Wenn wir einen Prozess untersuchen wollen, ist es am besten, die Realität zu studieren”, sagte Akhilesh Pandey, MD, ein Forscher an der Johns Hopkins University School of Medicine, der Baltimore Sun im Jahr 2015. “Modelle können nicht ausreichen, um das nachzuahmen, was wir studieren wollen, bis heute verstehen wir nicht alle biologischen Prozesse.”

“Fetalgewebe ist ein flexibles, weniger differenziertes Gewebe”, sagte Carrie Wolinetz, die stellvertretende Direktorin für Wissenschaftspolitik des NIH, gegenüber Nature im Jahr 2015. “Es wächst leicht und passt sich neuen Umgebungen an, so dass die Forscher die Grundlagen der Biologie studieren oder sie als Werkzeug nutzen können, so dass sie sich nicht mit adultem Gewebe reproduzieren lassen.”

Welche medizinischen Vorteile hat die Forschung am fetalen Gewebe?
Laut STAT News war fetales Gewebe an der Entdeckung von Behandlungen für rheumatoide Arthritis, Mukoviszidose und Hämophilie beteiligt. In jüngster Zeit hat die Forschung am fetalen Gewebe den Wissenschaftlern geholfen, herauszufinden, wie das Zika-Virus Geburtsfehler verursachen und wie es verhindert werden kann.

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Bestimmte Impfstoffe, einschließlich solcher gegen Polio, Masern, Windpocken und Tollwut, wurden ebenfalls mit Hilfe von Stammzellen aus menschlichem fötalem Gewebe entwickelt. (Trotzdem hat die katholische Kirche – die sich entschieden gegen Abtreibung wendet – gesagt, dass der Nutzen der Impfung die ethischen Fragen überwiegen.)

Letztes Jahr, als die Trump-Administration vorübergehend den Erwerb von neuem fetalen Gewebe für die Regierungsforschung einstellte, berichtete das Science Magazine, dass Studien, die vom National Eye Institute, dem National Institute of Allergy and Infectious Diseases und dem National Cancer Institute durchgeführt wurden, betroffen waren.

Und in seiner Erklärung sagte UCSF-Kanzler Hawgood, dass “fetales Gewebe in wichtigen Forschungen verwendet wird, um Heilmittel für Krankheiten zu entdecken, die das Leben von Millionen von Amerikanern beeinflussen, einschließlich Alzheimer, Rückenmarksverletzungen, Augenerkrankungen und HIV”. Er bemerkte auch, dass die UCSF mit speziell entwickelten Modellen gearbeitet habe, “die nur durch die Verwendung von fetalem Gewebe entwickelt werden könnten, um eine Heilung für HIV zu finden”.

Wie wird fetales Gewebe für die medizinische Forschung gewonnen?
Die Hauptquelle, aus der Forschungseinrichtungen fetales Gewebe gewinnen, sind Krankenhäuser und Kliniken, die Abtreibungen durchführen. Es ist illegal für diese Unternehmen.

In einigen Staaten gibt es noch strengere Gesetze, die die Erforschung des fetalen Gewebes vollständig verbieten. Die American Medical Association hat auch einen Code of Medical Ethics, dem Ärzten empfohlen wird, sich an die Forschung zu halten, die menschliches fetales Gewebe verwendet.

Hagwood sagte in seiner Erklärung, dass “die UCSF eine angemessene Aufsicht ausgeübt und alle staatlichen und bundesstaatlichen Gesetze eingehalten hat”, dass ihr Vertrag jedoch trotzdem gekündigt wurde. “Wir glauben, dass diese Entscheidung politisch motiviert, kurzsichtig und nicht auf solider Wissenschaft basiert”, fügte er hinzu.

Was passiert als nächstes?
Was die laufenden Forschungen der UCSF betrifft, so heißt es in der Erklärung von Hagwood, dass die Universität “weiterhin mit dem UC Office of the President sowie mit anderen Universitäten, Wissenschaftsverbänden und angeschlossenen Organisationen zusammenarbeiten wird, um sich für eine nachhaltige Bundesfinanzierung der fetalen Gewebeforschung durch den Kongress und die Verwaltung einzusetzen”.

Eine Erklärung des Department of Health and Human Services (HHS) stellt fest, dass keine andere Forschung außerhalb des NIH, auch nicht die, die NIH-finanziert werden, “während ihrer derzeit genehmigten Projektlaufzeit” betroffen sein wird. Neu vorgeschlagene Projekte oder solche, die wieder Zuschüsse beantragen, werden jedoch von einem neuen Ethikbeirat geprüft, um festzustellen, ob sie finanziert werden sollen.

Die Erklärung stellt auch fest, dass HHS weiterhin nach “geeigneten Alternativen” zur Verwendung von menschlichem fötalem Gewebe sucht, das bei Wahlabbrüchen gewonnen wurde. Im vergangenen Jahr kündigte das NIH eine Fördermöglichkeit von 20 Millionen Dollar für Forscher an, die solche Alternativen entwickeln und umsetzen könnten.

“Die Förderung der Würde des menschlichen Lebens von der Empfängnis bis zum natürlichen Tod ist eine der obersten Prioritäten der Regierung von Präsident Trump”, heißt es in der HHS-Erklärung.

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